En mai 1981, Kraftwerk sort Computer World


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    Sommaire

    Après quelques années dans le krautrock [1], mouvement musical allemand, Kraftwerk [2] se met à bidouiller les synthétiseurs. Le groupe, dont le nom se traduit par “centrale électrique”, va explorer le monde moderne et la technique. Après Autobahn (1974), Radio-Activity (1975), Trans-Europe Express (1977), The Man-Machine (1978), nos hommes-robots sortent en mai 1981 l’album Computer World [3, 4]. Les futurs Daft Punk sont à l’école primaire.

    La bronsonisation ce 6 mai de Florian Schneider [5], membre fondateur de Kraftwerk, justifie le présent journal. A moins que ce ne soit le fait qu’en base 13, les 39 ans de l’album Computer World s’écrivent “30”, ce qui est un nombre bien rond comme on les aime.

    L’époque

    Ambiance politique

    Au début des années 1970, l’écologie est une préoccupation. On discute du rapport du MIT au Club de Rome The Limits to Growth publié en 1972. Puis on assiste à deux chocs pétroliers. Le chômage commence son envol. Mai 1981, en France c’est l’élection de F. Mitterrand. Au niveau international, c’est toujours la Guerre Froide et on va s’acheminer vers un de ses points culminants. Ronald Reagan a été élu en janvier 1981. Margareth Thatcher est à Downing Street depuis deux ans. En Pologne, en décembre 1981, le général Jaruzelski fait arrêter Wałęsa et la direction de Solidarność (ce qui amènera U2 à enregistrer l’année suivante New Years’Day pour l’album War).

    Brejnev n’est pas encore bronsonisé (1982). Ses successeurs se succéderont rapidement (bronsonisation accélérée !) : Andropov (1984), Tchernenko (1985). Les missiles balistiques défilent sur la Place Rouge. On parle de la Troisième Guerre Mondiale et de la Guerre des étoiles. En 1984, Alphaville chantera dans Forever young : “Are you going to drop the bomb or not?” Et en 1985, Sting chantera dans Russians, sur une mélodie de Prokofiev, “I hope the Russians love their children too”. En Allemagne, le mur de Berlin est toujours debout : on est encore loin du Wind of Change des Scorpions (1991).

    Sciences et techniques

    Mais le discours, synthétique dans tous les sens du terme, de Kraftwerk porte lui plutôt sur la Technique. Sont-ils enthousiasmés et fascinés par la technique, critiques, cliniques ? Sûrement un peu des trois. Enthousiastes et fascinés, il faut l’être pour bidouiller les premiers synthétiseurs et participer à une révolution musicale. Critiques, il faut l’être pour chanter “Radioactivity is in the air for you and me” en 1975, et participer bien plus tard au festival No Nukes 2012 au Japon. Il faut dire que le dernier essai nucléaire atmosphérique [6] date de 1980… Durant l’année 1962, avant d’arrêter ce genres d’essais, USA et URSS en font… 118 ! Et enfin, un aspect clinique, ce sont des sismographes qui enregistrent les tendances de leur époque, donc notre… présent.

    En 1981, on commence à comprendre qu’il y a un problème pandémique, qu’on nommera l’année suivante AIDS. Klaus Nomi chante The Cold Song de Purcell et décédera de la maladie deux ans plus tard. Ca fera bientôt neuf ans qu’on n’a plus marché sur la Lune (Apollo 17). Ca fait cinq ans que le Concorde fend les airs à Mach 2. La première navette spatiale (Columbia) décolle le 12 avril 1981, vingt ans jour pour jour après Youri Gagarine. Deux jours plus tard elle atterrit comme un planeur ! L’“autobus de l’espace” est censé à terme décoller deux fois par semaine (n’est-ce pas ainsi dans le film Gattaca sorti en 1997 ?). Elon Musk va avoir dix ans. La sonde Voyager 2 s’apprête à survoler Saturne, visitée par Voyager 1 dix mois auparavant, bien que celle-ci ait été lancée deux semaines après sa soeur. Le TGV entre en service en septembre 1981.

    Les pistes de l’album

    L’album sort en quatre versions : allemande (Computerwelt), anglaise, française et japonaise. Je me baserai ici sur les versions anglaises et allemandes, dont vous pourrez trouver les paroles ici (avec parfois des explications quand les paroles sont surlignées) :

    Au niveau paroles, les Kraftwerk sont souvent très… synthétiques ! En quelques phrases, ils ont l’art de capturer l’essentiel de l’époque comme le montre l’écoute quarante après.

    Au niveau sonore, ce qui me frappe au premier abord en réécoutant cet album, c’est le faible niveau des basses, par rapport à ce qui deviendra courant par la suite dans la musique électronique avec un rythme “Four on the floor” bien appuyé (écoutez par exemple Around the World de Daft Punk, 1997).

    Pour les hommes-robots, il s’agit en partie dans cet album de capturer l’univers sonore des appareils électroniques de l’époque (Pong est sorti en 1972, Breakout en 76, Space Invaders en 1978…). Les voix peuvent être naturelles, synthétiques ou manipulées par exemple avec un vocodeur [7], dispositif à la fois ancêtre du MP3 au niveau de ses objectifs (économiser la bande passante) et de l’Auto-Tune (en tant qu’effet à la mode).

    Pour la suite de cet article, munissez-vous au choix : d’une plate-forme de streaming, d’un MP3, d’un CD, ou d’un vinyle.

    1. Computer World

    Ce morceau est le plus dense au niveau des paroles et résume l’essentiel. Mixons versions anglaise et allemande pour avoir un tableau plus complet, les différences de rythme entre les deux langues obligeant parfois à supprimer ou adapter certaines paroles en anglais :

    Interpol and Deutsche Bank FBI and Scotland Yard Flensburg und das BKA Haben unsere Daten da 
    

    Ils ont là nos données (“Haben unsere Daten da”). Snowden avant l’heure.

    Business, numbers Money, people ... Computerwelt Denn Zeit ist Geld 
    

    Le temps c’est de l’argent (“Denn Zeit ist Geld”). L’IBM PC, sorti en 1981, est équipé d’un microprocesseur Intel 8088 cadencé à 4,77 MHz. Le rythme frénétique de l’ordinateur, c’est plus d’argent manipulé chaque seconde !

    L’informatique c’est aussi, nous le savons bien :

    Crime, travel Communication, entertainment 
    

    Les automates et les jeux vidéo nous introduisent dans le futur (voir également la piste 6) :

    Automat und Telespiel Leiten heute die Zukunft ein 
    

    L’ordinateur pour les petites entreprises (IBM PC) et pour la maison (c’est la grande époque des 8 bits) :

    Computer für den Kleinbetrieb Computer für das Eigenheim 
    

    On y trouve même : “Medizin, Unterhaltung” (médecine, conversation/distraction). Télémédecine ? Téléconsultation pour les confinés ?

    2. Pocket Calculator

    En allemand, à la place d’opérateur on trouve le mot musicien :

    I'm the operator With my pocket calculator 
    

    Dans les années 70, la calculatrice de poche a commencé à remplacer la règle à calcul. Certaines sont programmables, on ne compte pas la mémoire en octets mais en pas de programme. Quand on a une cinquantaine de pas à sa disposition, on devient maître dans l’art d’optimiser son code ! La calculatrice se transforme ensuite en ordinateur de poche (une pocket). En 1981, Casio sort par exemple la FX-702P programmable en BASIC et ayant une mémoire de 1680 octets.

    Le musicien électronique apparaît ici, il compose avec ses machines :

    I am adding And subtracting I'm controlling And composing 
    

    Dans la version française, il compose… et décompose (sonagramme).

    Les Kraftwerk sont des performeurs hors pair et également des makers :

    By pressing down a special key It plays a little melody 
    

    Cherchez des vidéos ou performances live de l’époque du morceau, tout sera clair.

    3. Numbers

    Il s’agit du morceau le plus expérimental de l’album. Des voix synthétiques ou manipulées égrainent des chiffres, d’abord en allemand de 1 à 8, puis dans d’autres langues mais sur des intervalles plus courts. Curieusement, le zéro n’apparaît pas. Pas de binaire dans l’album…

    4. Computer World 2

    On retrouve les mêmes voix égrainant des chiffres que dans Numbers, avec la mélodie du premier morceau de l’album, Computer World.

    5. Computer Love

    Si vous n’avez jamais écouté ce morceau et que la petite mélodie qui apparaît dès l’intro vous dit quelque chose, c’est normal. Coldplay lui rendra hommage en 2005 en la magnifiant à la guitare dans la chanson Talk.

    En ces temps de confinement, les paroles peuvent résonner étrangement :

    Another lonely night ("Ich bin allein") Stare at the TV screen I don't know what to do I need a rendez-vous 
    

    Plus loin dans les paroles en allemand, on tombe sur le mot Bildschirmtext (vidéotexte). Côté français, en 1980 le Minitel commence à apparaître dans certains foyers à titre d’expérimentation.

    6. Home Computer

    Les paroles se limitent à la répétition du refrain :

    I program my home computer Beam myself into the future 
    

    A l’époque, avoir un ordinateur à la maison, c’est vraiment être un geek. Difficile de s’en servir sans programmer. Il faut de toute façon au minimum taper des commandes pour charger et lancer les programmes sur K7 ou disquette pour les plus chanceux. Maintenant, quasiment tous les foyers ont au moins un ordinateur, surtout si l’on compte les tablettes et smartphones. Mais l’on ne programme peut-être pas plus qu’à l’époque. Programmer son home computer, c’est toujours être un geek et se projeter dans le futur.

    7. It’s More Fun to Compute

    Les paroles se limitent à la répétition par une voix synthétique du titre et complètent parfaitement les paroles de la piste précédente. Tout est dit pour le linuxien du XXIe siècle.

    Retour vers le futur

    J’espère que cette plongée dans le passé (leur présent) vous a plu. A moins que ce ne soit une plongée dans leur futur (notre présent) ? Ou dans notre futur ? Mais est-il écrit ?

    Références

    1. https://fr.wikipedia.org/wiki/Krautrock
    2. https://fr.wikipedia.org/wiki/Kraftwerk
    3. https://fr.wikipedia.org/wiki/Computer_World
    4. https://www.discogs.com/fr/Kraftwerk-Computerwelt/release/35873
    5. https://www.lemonde.fr/disparitions/article/2020/05/06/florian-schneider-cofondateur-du-groupe-kraftwerk-est-mort-a-l-age-de-73-ans_6038885_3382.html
    6. https://www.irsn.fr/FR/connaissances/Environnement/surveillance-environnement/resultats/retombees-tirs-armes-nucleaires/Pages/2-essais-nucleaires-atmospheriques.aspx
    7. https://fr.wikipedia.org/wiki/Vocodeur

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